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【復刻版】日経賞観戦記~さようならシグナルライト~(中山:1996/3/17)

 今回は、酒氏、O氏、Y子嬢と競馬仲間が勢揃いする予定であったが、O氏は連絡がとれず不参加となった。仕事が忙しく休日出勤の連続の氏だが、土曜の晩に電話も通じなかったのは、初めてで、勝負レースに氏が欠席するのは、極めて異例のことといわざるを得ない。
 5Rの4歳新馬戦。牧原騎手のアラビアンナイトが逃げ切りで、待望の初勝利。直線に入ってから、場内がざわつきだし、やがて暖かい拍手にかわった。2着の横山典の追い方が少し手加減しているように見えなくもなかったが、まずはめでたい。
 3人で、松屋サロンにてちょっとぜいたくな昼食。美浦で取材してきたという酒氏によれば、初コンビの柴田善も楽しみにしているとのこと。どんな乗り方をしてくれるだろうか。雨はますます激しくなってきた。
 10Rの若葉Sのパドックへ。この時、先日の600倍馬券の時同様、縁起をかついで、馬頭観音にお参りをしようかと思ったが、なんとなくやめにした。レースは、ロイヤルタッチがよもやの敗退。ロバーツを降ろしたあたりからケチがついていたということか。
 いよいよメイン日経賞のパドック。先に到着していた酒氏が、
「しんちゃん、勝ったよ。」
 と言う。若葉Sのミナモトマリノスの馬券をとったのかと思えば、そうではなく、シグナルのデキが絶好だという。調子がいいのは、いつものことなので、こちらはそれほどピンとこなかったが、いつの間にか、勝利のシーンがちらつきだしていた。
 先週の大敗でお金がなかったので、大勝負こそしなかったが、レース前には、かなり自信がでてきたいた。そして、スタート。
 ひっかかることもなく、うまく折り合い、1周目の直線へ、そして、
「あれ」
「ああ」
「故障だ」
「ああ、ああ」
「・・・・・」
レースが淡々と行われているのが、不思議な気がした。そのあたりからは、よく覚えていない。
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銀座の寿司屋で残念会。ここ「清寿司」は、青葉賞2着の翌日、酒氏とダービーの取材の打ち合わせをした思い出の場所である。あれから11ケ月。多くの夢と楽しみを与えてくれたシグナルライトは帰らぬ馬となってしまった。
 日本酒を飲みながら、例によって馬談義。ライスの事故からまだ1年もたっていないY子嬢も意気消沈していている。酒氏も努めて明るくふるまってくれたが、私が席をはずした際には、涙を見せていた、とY子嬢が後でこっそり教えてくれた。優しい酒氏の人柄がよくあらわれているエピソードである。
 思えば、青葉賞からダービーまで、あるいはセントライト記念から菊花賞まで、毎日考えていたのは、シグナルが無事か、ということであった。夕刊紙を買っては、順調なことを確認してホッとする毎日であった。ダービーも菊花賞も、もちろん勝ちたいけれど、無事に出走すること、無事に回ってくることが一番の願いだった。その大変さは、長い競馬歴のなかで、わかっているつもりだった。
 しかし、丈夫なシグナルが重賞の常連となり、惜敗を続けていくうちに、そうした謙虚な気持ちが少しずつ薄れていったのは、たしかだった。競馬をやっている限り、こんなことは、これからもあるかもしれないし、だから競馬をやめるなんていう気持ちはまったくないけれど、やっぱり考えさせられることも少なくなかった。
 しばらく寂しくなるけれど、これから当歳っ仔の誕生も相次ぐ時期でもある。そして、シグナルの同期生、”幻のダービー馬”シルバーピークも復帰してくるようだ。こういう時こそがんばってもらわねば。
 
 さようならシグナルライト。夢をありがとう。やすらかに。

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